Источники теплового рентгеновского излучения.

Многие виды излучения космических объектов поглощаются в воздухе и не проникают в наземные обсерватории. Космические телескопы предоставили астрономам новые методики исследования космоса — например, способ обнаружения космического рентгеновского излучения.

Каждый из первых детекторов рентгеновского излучения, установленных на ракетах, сообщал полезную информацию в течение всего нескольких минут, после чего падал обратно на Землю. Как и в случае с программой высадки человека на Луну «Аполлон», толчок к развитию рентгеновской астрономии обеспечила конкуренция сверхдержав в космических технологиях и производстве ядерного оружия. Эта наука начала стремительно развиваться в 1970-х годах, когда NASA запустила первый спутник с рентгеновскими детекторами на борту; он оставался на орбите, собирая информацию, в течение нескольких лет, а не минут. Этот маленький спутник был создан и управляло я группой исследователей во главе с Рикардо Джаккони, итальянским физиком, обосновавшимся в США, С помощью этого проекта и многих, последовавших за ним, рентгеновскую астрономию признали абсолютно новым «окном» во Вселенную. Появление космических рентгеновских телескопов впечатляет ничуть не меньше, чем переход от «оптического стекла» Галилея к 10-метровым телескопам, и все это случилось в течение менее чем за тридцать лет.

Источниками теплового рентгеновского излучения являются объекты, в тысячи раз раскаленнее поверхности обыкновенных звезд, следовательно, снимки неба в рентгеновских лучах содержат самые горячие и обладающие наибольшей энергией космические объекты. Например, интенсивное рентгеновское излучение исходит от очень горячего газа, закручивающегося в черные дыры. Огромные черные дыры такого типа, вес каждой из которых равняется общему весу миллионов или даже миллиардов звезд, таятся в центрах галактик. Излучение близлежащих к ним областей содержит ключ к самым замечательным аспектам теории Эйнштейна — об искажении пространства и растяжении времени под действием сильной гравитации. Астрофизиков особо интересуют самые экстремальные и суровые условия космоса: яростные взрывы, выбросы частиц со скоростью, составляющей 99,99% от скорости света, вспышки, извергающие за несколько секунд намного большее количество света, чем Солнце за все 10 миллиардов лет своей жизни. Космос предлагает нам себя в качестве лаборатории, где мы сможем проверить законы природы в экстремальных условиях, недостижимых на Земле.